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                鋰電產業頻現“跨級合作” 材料廠走向類代工模式

                  證券時報記者 葉玲珍

                  過去一年多,鋰電原材料價格飛漲,以鋰、鎳、鈷為代表的上游賺得盆滿缽滿,而以電池廠為代表的下游卻腹背受敵,陷入供應短缺及毛利率下滑的窘境。

                  保供降本壓力下,電池廠近期頻頻繞過中游材料廠,向更上游的資源端尋求合作,并逆向對材料廠提供原材料以獲得產成品,代工及類代工的生產模式逐步興起。

                  當前原材料價格高企語境下,代工模式以價換量,一定程度契合了上下游對成本、資金管控的訴求;但從長遠看,在各環節定價趨于透明化的背景下,代工或意味著話語權喪失,材料廠唯有綁定核心客戶、加大技術變革、守住戰略資源,方能在新一輪產業鏈博弈中占得先機。

                  跨級合作下的類代工模式

                  “最近我們在跟一家頭部電池廠談合作,對方一上來就提出了‘以貨換貨’的代加工要求。”華中地區某正極材料企業人士告訴證券時報·e公司記者,“現在越來越多的電池廠繞過材料廠,直接與上游談判,鎖定原材料后提供給材料廠,后者再將產成品返售給電池廠,過程中只賺取加工費,這其實是在某種程度上把材料廠變成了代工廠。”

                  從產業鏈排序來看,材料廠作為資源端與電池廠的中間環節,是電池廠的一級供應商。但從近期電池廠的動向來看,“跨級合作”現象卻頻繁上演。

                  6月29日,蜂巢能源與贛鋒鋰業簽署戰略合作框架協議,將圍繞鋰資源、鋰鹽供銷、電池回收等多方面開展深入合作,并擬攜手在江西上饒規劃鋰電全鏈生態產業園項目;5月9日,中創新航與天齊鋰業達成戰略協議與供應協議,雙方約定將在電芯及電池材料、新材料、鋰鹽、鋰礦等領域開展投資、研發等多領域合作,同時天齊鋰業將在2022年6月至12月向中創新航銷售電池級碳酸鋰;稍早前的1月份,寧德時代相繼牽手永興材料、天華超凈,以成立合資公司形式投建碳酸鋰項目,擬建成產能分別為5萬噸、10萬噸。

                  不僅如此,各大電池廠還向上溯源,參與礦產投資,如寧德時代參股了非洲、美洲多個礦產項目,中創新航與四川國資合資聯合開發甘孜州鋰礦,國軒高科在江西宜春有鋰礦布局,并擬鎖定阿根廷胡胡伊省相關鋰礦資源。

                  “當前的市場環境是上游挑下游,對于上游原料廠來說,肯定更傾向于與電池廠合作,因為收款和需求都更有保障。”華東地區某電池企業人士告訴證券時報記者,上游原材料具有較強的周期性,倘若能夠與電池廠形成深度綁定,即便將來遇到下行周期,也不至于為產品銷路發愁。

                  在跨級合作背景下,電池廠充分掌控上游成本,材料廠生產模式則由自主生產逐步轉向來料加工,“上下斡旋”的空間縮小。

                  寧德時代正極材料供應商長遠鋰科表示,代加工產品的利潤空間相對較小,主要是為了滿足客戶的訂單需求。但即便利潤微薄,代加工業務仍快速放量,2021年長遠鋰科代加工規模約為5000噸,約占全年三元正極材料產量的11%,而2020年公司對核心客戶寧德時代的受托加工業務營收金額為0。

                  除直接委托加工外,電池廠通常還會向材料廠指定原材料,形成類代工的交易模式。以長遠鋰科為例,寧德時代要求其優先采購廣東邦普、湖南邦普生產的三元前驅體,二者為寧德時代控股子公司。2021年,長遠鋰科前驅體自供比例約65%~70%,而外采則主要來自于寧德時代下屬公司。

                  另據湖南裕能招股說明書,2021年公司向寧德時代采購了2.5億元碳酸鋰作為原材料,并同步向后者供應磷酸鐵鋰正極材料,而此前兩年二者之間并未發生過碳酸鋰采買交易。

                  保供降本為內生動力

                  “動力電池企業布局上游資源端最根本的動力是降本。” 前述正極材料企業人士告訴證券時報·e公司記者,越往上游走,對成本的敏感度和把控能力會越高。

                  過去一年,在以碳酸鋰為代表的原材料價格大幅上漲背景下,動力電池廠利潤承壓,毛利率集體下行。2021年,寧德時代動力電池業務板塊毛利率為22%,同比下滑4.56個百分點;億緯鋰能鋰離子電池業務毛利率19.02%,同比下滑7.11個百分點;國軒高科電池產品毛利率為17.88%,較上一年度下滑6.84個百分點;孚能科技動力電池系統毛利率為-19.01%,同比由正轉負;欣旺達電動汽車電池類產品毛利率-0.87%,同比雖大幅提升,但仍處于“入不敷出”狀態。今年一季度,各電池廠繼續頂著原材料上漲壓力,毛利繼續下行,并一度在4月份引發相關個股股價下跌。

                  面對持續下滑的毛利率,電池廠選擇直接與資源端對話,盡可能鎖定原材料價格,同時縮短供應鏈長度,以代工或類代工形式防止“中間商賺差價”。“相較材料廠,電池廠總體實力較為雄厚,在談判中更容易以量換價,議價能力更強,形成‘進可攻退可守’的良性局面,即使資源端價格高企,自己手中還有部分低價原料可供使用,在一定程度拉低成本。” 華南地區一位鋰電投資人士表示,在鋰電四大主材中,正極材料在電池成本中占比最大,且對資源的依賴性更高,成為代工模式最盛行的領域。與此同時,電池廠前期在正極材料研發方面有著深厚積累,且很多都配備了自己的前驅體產能,這讓代加工更為順理成章。

                  據前述鋰電投資人士透露,代加工模式下,報價體系發生轉變,成本捏在別人手里,主動權也會少很多,目前三元正極材料代加工每噸的利潤僅1萬元左右。

                  除降本外,保供也是電池廠綁定上游的一大出發點。“前端資源的供給遠遠跟不上動力電池擴張的節奏,如果原材料掌控不到位,就會形成閑置產能,影響企業利潤表現。”前述電池廠人士告訴證券時報·e公司記者,目前碳酸鋰供應仍然偏緊,市面上小的材料廠拿貨難度較大,只能靠電池廠出面。

                  “在某種程度上來說,是材料廠把電池廠推向了上游,而‘原材料+加工費’的定價模式則是雙方形成的默契。”真鋰研究首席分析師墨柯表示。

                  在前述電池廠人士看來,代工模式還可以滿足技術保密需求。“鋰電行業競爭趨向白熱化,電池廠在材料研發領域大多投下重注,而代工能夠將核心技術掌控在自己手中,目前大多數動力電池廠對供應商都有排他性要求,就是為了防止技術泄密。”

                  前述鋰電投資人士認為,電池廠向上游布局的另一邏輯是資本逐利的結果。“這幾年鋰電行業快速增長,大量熱錢涌入,鋰電行業由技術密集型向資源、資金密集型轉變,處于產業鏈核心的電池廠沉淀了大量財富,需要找到出口實現增值,布局高毛利的產業鏈前端成為大勢所趨,有利于提升自身估值和融資能力。”

                  權宜之計還是未來趨勢?

                  代工或類代工模式下,材料廠面對可能到來的微利時代,將如何自處?“在去年享受了低價囤貨、鎖貨的紅利后,未來材料廠不再希冀暴增,轉而尋求穩健增長,降低運營風險。”前述正極材料企業人士告訴證券時報·e公司記者。

                  從財務數據來看,材料廠在這一波行情中,憑借長協鎖貨方式,日子總體過得較為滋潤,除卻營收規模的大幅增長外,頭部企業的毛利率大幅上行。磷酸鐵鋰龍頭德方納米、湖南裕能、湖北萬潤2021年毛利率為28.85%、26.35%、31.19%,同比分別上升18.49個百分點、11.06個百分點、13.94個百分點。“隨著前期簽署的長協陸續到期,紅利期結束,而目前原材料價格依然處于高位,材料廠購買原料相對來說比較謹慎,資金風險較大。”隆眾資訊正極材料分析師宋晶表示,在此背景下,中小材料廠或許會更加傾向于以代加工模式換取規模,獲得相對穩定的利潤。

                  一直以來,材料廠處于原料廠與電池廠的夾心層,上游需要現款現貨,下游又有賬期,現金流表現欠佳。2021年,德方納米、湖南裕能、湖北萬潤、長遠鋰科、容百科技等磷酸鐵鋰及三元材料廠商經營性凈現金流均為負。

                  墨柯表示,材料廠承受價格波動的能力有限,與其把大量流動資金押注在原材料上,不如以代工模式維持穩定的現金流,用于擴大再生產。“個人預測后續由電池廠墊資采購原材料給材料廠加工,會逐步成為趨勢。雖然從某種程度上來說,材料廠的說話語權看似弱了,但生存狀態更穩了,不過前提是要依附于某幾家大客戶。”

                  “與電池廠形成綁定后,會有穩定且長期的出貨量,營收規模和利潤空間都可以保證。”前述正極材料企業人士坦言,相比于之前的市場化采購,電池廠會給予一定的賬期,與下游的賬期形成對沖,不會占用太多自有資金,無形中也是對成本的攤薄。

                  事實上,當前鋰電產業處于大的擴產周期,材料廠在不影響自產的前提下,也很樂意把閑置的產能用于代工。“將有效的產能發揮出來,走薄利多銷的路子,一樣可以行穩致遠。”墨柯表示,代工及類代工模式會讓產業鏈的價格體系越來越透明,任何一個環節只賺自己該賺的錢,想獲得超額利潤會越來越難。“其實現在的電池的定價方式也在調整,逐步轉向與金屬資源形成價格聯動,當前述機制確立并完善之后,鋰電池將會走向大宗商品定價。”

                  不過,在前述正極材料企業人士看來,代工或為當下原材料價格處于高位的權宜之計,若從長遠來看,純粹做代工將淪為電池廠的附庸,現實中材料廠還是會守住底線。“據我了解,市面上做代工的材料廠雖然不少,但大部分采取‘自產+代工’的雙軌制,比如一半產能以代加工模式輸出,另一半采取自主經營模式,自行采購原材料并隨行就市銷售;如果客戶給的訂單體量足夠大,一般會協商合資建廠,共享利益,以提升話語權。”

                  宋晶表示,雖然電池廠跨級與資源端合作漸成趨勢,但需要時間磨合,短期內可能不會全面鋪開,而且材料廠也會在生產、回收、資源等方面有一定應對措施。“代工模式較受中小材料廠歡迎,但大廠還是更愿意按照自己的規律生產。事實上,在產能供不應求的階段,很多中小材料廠早就在為大廠代工了。”

                  材料廠突圍之路

                  電池廠逐步向上布局,似是在與材料廠的博弈天平上又增添了砝碼,產業新生態下,本就處于相對弱勢的材料廠又將如何突圍?

                  “目前的電池廠向上整合更傾向于產業鏈優化,正所謂術業有專攻,電池廠也不可能干完產業鏈所有的事,材料廠未來仍會有自己的一席之地,不過分化會進一步加劇。單純做代工的企業是沒有競爭力的,因為供應端、客戶端都卡在別人手里,會逐步喪失話語權。或許在當前市場供不應求的時候會活得很滋潤,但一旦出現供過于求,也會最早被拋棄。”前述電池廠人士告訴證券時報·e公司記者。

                  在多數受訪者看來,材料廠當下最重要的是綁定核心客戶,而放眼如今的頭部材料廠,大多都以長協、股權、戰略合作等方式實現了與電池廠的深度綁定。以湖南裕能為例,在2020年寧德時代、比亞迪兩大“實力金主”入股后,公司業務迅速壯大,2021年實現營收70.27億元、凈利潤11.75億元,同比增速分別超6倍、24倍,一躍成為與德方納米并肩的磷酸鐵鋰龍頭。從業務占比來看,寧德時代、比亞迪貢獻了公司超90%的營收,2021年二者還以預付款形式向湖南裕能分別支付5億元、2.5億元專款,用于產線擴建,并提前鎖定產能。“從目前的行業格局來看,頭部電池廠若有意扶持哪家材料廠,成功率是很高的。”前述鋰電投資人士表示,綁定了大型電池廠的材料企業出于產能擴張需求,會快速兼并小型企業或將訂單委外加工,這是放大產能最快捷的方式,也會形成新一輪的行業洗牌。”

                  當然,深度綁定也會滋生業務依賴風險。在前述投資人士看來,材料廠還需要適時分散客戶,把雞蛋放在多個籃子里,近年來很多二三線電池廠也風頭正盛,他們不似頭部企業那般強勢,盡早與他們合作能夠贏得一定的議價能力和話語權。而在前端資源有限的情況下,材料廠需牢牢守住既有自主原料渠道,不能在采購端過度依賴電池廠。

                  除抱住客戶大腿外,材料廠目前面臨的壓力還來自于技術變革。“此前,國內材料廠的技術大多以‘拿來主義’方式從日韓購買技術包,但近兩年自主研發趨勢明顯,大型材料廠都有自己的研發團隊,資金投入也越來越大。”宋晶告訴證券時報·e公司記者。2021年度,三元材料廠商容百科技、當升科技、長遠鋰科研發投入分別為3.6億元、3.4億元、2.9億元,同比增速均超100%;磷酸鐵鋰廠商德方納米、湖南裕能研發投入分別為1.6億元、0.8億元較上年增長超200%。不過,隨著業務規模快速壯大,多數材料廠研發投入占營收比重呈下降趨勢。

                  “鋰電技術迭代迅速,龍頭材料企業船大難掉頭,一旦有新的技術路線出來,反而會給新入局者帶來機會,如果能在某條新的技術路線上跑出領先優勢,一般來說保持3至5年的紅利是不成問題的。比如未來快充材料、高電壓材料是發展趨勢,未來可能又會有很多企業扎堆,或將開創新的戰國時代,誰能勝出還未可知。”前述正極材料企業人士表示。

                  前述鋰電投資人士認為,目前鋰電行業還是一片藍海,賺錢效應明顯,而當行業趨于成熟、成本核算更為精細的時候,產業鏈一定會再度細分,屆時考驗的就是企業的極限生產能力,只有做精做專的企業才能夠賺到錢并生存下來。“當材料廠的成本控制能力強過電池廠時,就具備了不可替代性。”

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